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もうだめなんて気のせいだって!(16)

 ぼうん!
 声に呼び覚まされたように光と白煙が発生した。
 強烈なライトに浮かび上がる真黒のシルエットが、腰に手を当てて半身を捻る。
 「…!?」
 仰天するキョーコの視線の中、次々に上がる赤・緑・青・紫…七色のスモーク。志向性の強いライトに乗るそれらを引き絞るように我が身に集め、人影は綺麗にターンをかました。
 「よく来たわね、“痩身の魔女”さん」
 自信と皮肉とに満ち溢れた声が投げられ、諸手を拡げて立つ女へと三方から三色の光が集まる。
 「あなたが…“E”さん?モー子さん、いえ琴南さんをどうしたの、眠ってるだけって、薬か何か!?もし乱暴したんだったら…」
 「ええ、その通りよ。高園寺絵梨花。絵梨花様って呼んでもいいのよ?
 「でも最後のは心外ね、乱暴されたのはむしろこちらの方なのに」
 ぱきん、と指が鳴らされると、有色のライトはかき消えて代わりに白っぽい灯りが周囲を照らし出した。木の荷箱に囲まれた広い空間には窓がなく、高い天井は彼女が持ち込んだと思しき照明も届かずくろぐろと静まっている。
 「ちょっと…逃げる気満々なのはわからなくもないけど、少しはこっちを見たらどうなの?」
 勝手な言い分に、律儀なキョーコが女に目を戻した。するとその背後にもう3つ人影があり、照明を支えているのに気付く。しかもその照明が、ゆらゆらとふらつきがちなのにも。
 「この3人は私のお気に入りのおつきで、忠実で信用が置けるから、その人を案内するのにも働いてもらったんだけれど、すっかり痛めつけられちゃって」
 「案内って…琴南さんの意思を無視してるんだから、誘拐じゃない!!」
 キョーコの抗議を聞いた様子もなく、“E”はすらりと自分の喉元を撫でた。
 「だってその人ったらまあ、暴れるわ逃げようとするわ罵るわ、何だかんだですっかりダメージをもらったのはうちの者ってことになってしまったのよ。不甲斐ないったら」
 「申し訳ありませんお嬢様、しかしこの琴南様は大変そのご活発で…特に口の達者なことと言ったらいっそ芸術的、神がかり的とも言うべきレベルでございまして」
 「藤堂がトラウマを負ってしまうくらいには、というわけね…」
 左端にいる人物の肩が動くのが見て取れたが、彼は何も言わずにただ身を震わせている。
 「口が達者って…失礼ね、モ琴南さんはただ率直で辛辣で敵に容赦がないだけよ!?」
 意識のない親友を大事そうに膝に抱え寄せてキョーコは叫んだ。
 「ねえそれほんとにフォロー?
 「ああもう、どうでもいいわそんなこと。ねえ“京子”さん、あなた、私の用事はわかっててここまで来たのよね?」
 こつ、こつ、と硬い靴音を響かせ、絵梨花はキョーコに歩み寄って来る。
 警戒心も剥き出しにあくまで奏江を庇う姿を認め、彼女はうすく笑った。
 「私、ね。貴方が邪魔なの。ガラの会の安泰のために、世間から消えて欲しいのよ」
 「…っ」
 調薬師は美しいがむごい顔を睨み上げて息を噛む。
 「モ琴南さんは、私をあてにしてどうこうなんて考えないわ…っ!」
 「貴方たちがそうでも、周囲がそう見るとは限らないでしょう?つまり貴方は、いるだけで琴南さんの足を引っ張るということよ」
 低いような高いような、毒を含んだ声がねっとりと語る。はくと開いたキョーコの唇が、しかし声を発する前に、絵梨花はじわりと微笑んだ。
 「そんなこと、貴方も望まないでしょう…?」
 「わ、たしは…っ」
 「坂崎」
 高慢なお嬢様がぴしりと指を鳴らした。
 「はっ」
 中央にいた男がするすると進み出てくる。やや薄暗い光量の中にも整った顔立ちは隠しようもなくあらわれているが、同時にその頬を彩る長い引っかき傷も見て取れた。奏江の戦果だろうか。
 「こちらに」
 と主に捧げた布を解けば、そこにはにぶく光る銀色の刃。
 「…!!」
 「!?」
 しかし意外にも、短剣を見た絵梨花はキョーコと同時に引きつった息を呑んで伸ばしかけた手を引くではないか。
 どういうことかと半ば茫然と見つめると、お嬢様はさも嫌そうに半身を引いて配下を睨みおろしている。
 「坂崎、これは何!?」
 「何、と仰っても…“痩身の魔女”殿を排除する支度をと仰ったので、短剣をご用意いたしましたが…毒薬ですとその方は解毒の方法をご存知かもしれませんし、扼殺はあとが美しくございませんのでお嬢様には不向きかと」
 「って……」
 絶句する絵梨花に、坂崎と呼ばれた部下は訝しげに首をかしげた。
 「お嬢様?」
 「だっ、誰が…」
 
 

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 ホントは絵梨花様のしゃべり、「~よろしくてよ?」タイプにしてみたかった。まあだけど、あまり原作から言動が外れるのもね…
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